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「去電池」革命:無線充電技術來襲

到2025年智能設備將超過420億件,它們都需要用電。一些初創企業採用新技術來消除對電池的需求,或消除更換電池的需要。

與其他多數大型零售商一樣,沃爾瑪(Walmart)正將貨架上的價簽換成小電子屏幕,這樣就能低成本並且快速地更改價格和進行促銷。

但是從紙牌換成屏幕帶來了另一個問題,這是一個影響到所有聯網設備的問題:它們需要電。到2025年,智能設備——例如家裡的音箱和燈,工廠、商店和倉庫里的傳感器和屏幕——的數量據預計將超過420億件,每件設備都需要電池或電力來源。

風險投資公司Clear Ventures的創始人兼普通合伙人拉吉夫•馬達范(Rajeev Madhavan)表示:「從短期來看,不管是哪種產品類別,打造物聯網的最大問題就是電池。」

針對這一問題,一些初創企業正在使用新技術來徹底消除對電池的需求,或消除更換電池的需要。

沃爾瑪一直在與Ossia合作,這家公司位於華盛頓,開發了一項「遠距離充電」技術,稱之為「Cota」(Charging Over The Air,無線充電——譯者注)。Ossia將射頻功率從一台中央發射器發送到多個設備——包括電子貨架標籤,每個標籤都配有一個小型接收器——完全不用連接電線或充電板。

舉例來說,Cota Tile能發射20瓦功率,距離一米左右的設備能接收到6瓦功率,而兩米遠的設備則降至2至3瓦。電子貨架屏幕需要的電量很低,自然是第一個要試用這種技術的。

Ossia首席技術官哈特姆•扎因(Hatem Zeine)說:「這是有史以來第一款沒有裝電池的電子貨架標籤,它們會一直接收電能。這意味着你可以把接收器做得更薄,並且壽命與顯示屏一樣長。」

Ossia的另一款設備Forever Tracker被沃爾瑪和T-Mobile用於監視配送中心的包裹、板條箱和貨盤。扎因稱這款追蹤器使用的電池永遠不需要更換——這方面有大量要求,只是和手機之類的比起來是小巫見大巫。

Ossia表示,雖然現在已經有射頻充電的「無源」追蹤器,但該公司的無線技術可以為使用電池的「有源」追蹤器持續充電,後者需要額外的電能才能發送連續的、更容易檢測到的信號。

扎因說:「電池是1800年發明的,那時候拿破崙•波拿巴(Napoleon Bonaparte)還在世。所有電池都有一個共同缺陷:到了一定時間電力會耗盡。這就是Ossia要做的:我們可以像WiFi一樣充電。」

沃爾瑪供應鏈高管卡梅倫•蓋格(Cameron Geiger)在去年10月份表示,該技術有其「特有的潛力,可為物流和供應鏈流程帶來巨大效率」。

從有限的商業應用跳轉向消費市場可能比較困難。但去年10月,Forever Tracker獲得了美國聯邦通信委員會(Federal Communications Commission,簡稱FCC)的批准。同月,Ossia與全球最大的微波爐製造商格蘭仕(Galanz)簽訂了許可協議。格蘭仕將在其產品中嵌入發射器,這些發射器可以為一個新構建的家電生態系統充電。

另一家初創公司,位於聖何塞的Atmosic Technologies,是一家計算機芯片製造商。該公司的願景按照其首席執行官David Su所說是推動「無電池的物聯網革命」。

David Su曾在高通(Qualcomm)擔任高管,是一名射頻技術專家,於2016年與人聯合創立了Atmosic。據他表示,這家初創公司計劃分兩步淘汰一些簡單設備里使用的電池,如個人追蹤設備、可穿戴手環和遙控器等。

首先,它使用節能設計來降低這些設備運行所需電能。然後,它用從附近來源「收集到的能量」來為這些設備供電。例如,Atmosic能為一款無線鍵盤充電,該鍵盤可從兩個來源轉化電能,一個是用戶敲擊按鍵產生的機械能,另一個是從附近顯示器獲取的射頻能量。

它還可以為一款智能鎖供電,通過藍牙連接從用戶的智能手機接受電能。鎖里有一個小電池,但該電池永遠不需要更換。

Atmosic副總裁斯里尼瓦桑•帕塔馬塔(Srinivas Pattamatta)表示,消除換電池的需要,不僅可以為企業節省電池成本,還可以幫它們節省人力。

他說:「一家擁有1000張病床的美國普通醫院大概有5萬件設備要追蹤。每件都有一個追蹤方案。如果每半年就要換次電池,那你的工作量就像給金門大橋刷漆。」

就在12月份,Atmosic在由Sutter Hill Ventures領投的B輪融資中籌集了2900萬美元,目前該公司正在生產首批產品。

私募股權投資公司Sutter Hill的合伙人斯特凡•迪克爾霍夫(Stefan Dyckerhoff)表示:「這是第一次有人整合了一整個系統,可以真正實現大規模使用。」

迪克爾霍夫表示,最終的希望是讓更複雜的設備能利用無線電源,並將其轉化為電能。他說,比如一對蘋果AirPods耳機所接收藍牙信號的功率,比讓耳機與iPhone手機保持連接所需要的功率要大得多。過剩的電能可以被用來給耳機充電。

他補充說:「我們周圍到處都是過剩的電能,你手機里的,你辦公室WiFi的。我們可以收集這些能量,讓設備自己充電。這還挺厲害的。」

責任編輯: 夏雨荷   來源:FT中文網 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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