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清算Facebook和谷歌的時刻到了

Facebook行政總裁扎克伯格(Mark Zuckerberg)本月遠程在參議院作證。參議院正在調查該公司是否違反了反壟斷法。

據知情人士透露,鑑於聯邦和州反壟斷機構準備對Facebook Inc. (FB)和Alphabet Inc. (GOOG)旗下谷歌(Google)提起新的訴訟,預計大型科技公司未來幾周將面臨更嚴峻的法律困境。

這些知情人士說,在美國司法部上個月對谷歌提起反壟斷訴訟後,聯邦和州反壟斷機構準備在明年1月底前針對谷歌或Facebook再提起多達四起訴訟。

聯邦和州政府官員正在調查這些科技巨頭是否濫用了自身在互聯網經濟中的影響力——谷歌主宰了搜索和廣告,而Facebook主宰了社交媒體

谷歌和Facebook已否認有此做法,稱他們所在的市場競爭激烈,而他們提供的服務大多是免費的,這讓消費者受益。

如果Facebook遭到起訴,這將是美國政府首次對這家社交媒體巨頭採取反壟斷行動。Facebook已因其內容審查政策而尤其受到國會共和黨人及民主黨人的批評。

民主黨人普遍認為,Facebook在監控誤導性言論方面過於鬆懈。而共和黨人則表示,Facebook有時會壓制保守言論。Facebook稱,該公司致力於支持言論自由,同時限制仇恨言論和其他有害內容。

蘋果公司(Apple Inc., AAPL)和亞馬遜公司(Amazon.com Inc., AMZN)也面臨反壟斷監管機構的審視。這兩家公司以及谷歌和Facebook在7月份的一個國會委員會聽證會上遭到了抨擊。

谷歌CEO皮查伊上個月在國會作證時,出現在一名速記員身後的屏幕上。

美國聯邦貿易委員會(Federal Trade Commission, 簡稱FTC)已經在調查亞馬遜是否不公平地利用其規模和平台來打壓競爭對手及其網站上的其他賣家。美國司法部也已經在調查蘋果公司運營App Store的方式是否存在反競爭行為。

亞馬遜在歐盟也面臨着新官司。在對美國科技企業的審視中,歐盟發起新的行動,指控這家在線零售商違反反壟斷法。

歐盟委員會指控亞馬遜利用從第三方賣家處收集的非公開數據與他們進行不公平競爭。該委員會是歐盟的最高反壟斷執法機構。

亞馬遜對此不予置評。

歐盟委員會還啟動了兩項反壟斷調查,以確定蘋果公司的App Store和Apple Pay服務是否違反了競爭法。

蘋果公司表示:「至於一些公司對我們毫無根據的指控,歐盟委員會正在推波助瀾,這些公司只是想免費搭車,不想和其他公司一樣遵守同樣的規則,這令人失望。」

FTC前主席William Kovacic說,在美國,大型科技公司可能面臨更多訴訟,這反映出兩黨候任領導人對這些公司的規模和影響越來越擔憂。這讓反壟斷部門相信,他們能夠頂住來自這些公司的任何政治壓力。

Kovacic稱,候任官員的一致支持讓美國司法部和FTC確信,他們得到了足夠的政治支持,能夠對抗試圖迫使這兩個機構撤銷或弱化調查辦案的壓力。Kovacic現在是喬治‧華盛頓大學(George Washington University)的法學教授。

他指出,一些加州議員向FTC施壓,要求其弱化2010年至2013年期間對谷歌的反壟斷調查。FTC結束了對谷歌的調查,沒有提起訴訟,稱該公司既改善了向消費者提供的產品,也削弱了競爭對手的實力。

Kovacic稱,20年前微軟(Microsoft Co., MSFT)也曾誘哄友好的國會議員,試圖擺脫司法部的調查。

據知情人士透露,FTC接近在未來幾天批准一項針對Facebook的反壟斷訴訟。該委員會一直在關注Facebook是否通過收購Instagram和WhatsApp等交易扼殺競爭。

得州檢察官Ken Paxton計劃對谷歌提起反壟斷訴訟。

這些知情人士表示,造成耽擱的一個問題是,在聯邦地區法院提起訴訟,還是在FTC自己的行政法院提起訴訟。

在行政法院提起訴訟會讓FTC獲得一些程序上的優勢。但據知情人士稱,目前FTC似乎可能會在地區法院提起訴訟,在那裏FTC的訴訟可能會合併到州檢察長可能提起的訴訟。

這些知情人士表示,由紐約州檢察長詹樂霞(Letitia James)領導的州檢察長聯盟可能會在12月初向聯邦地區法院起訴Facebook,不過具體時間或取決於該訴訟是否會與FTC聯合提起。

在一份聲明中,詹樂霞不予就一項正在進行的調查發表評論,但她說,她的辦公室「將繼續使用我們可以使用的所有調查工具,以確定Facebook的行為是否扼殺了競爭、減少了選擇,或將用戶數據置於風險之中。」

Facebook不予置評。

另一個由得克薩斯州的Ken Paxton牽頭的州檢察長聯盟,正計劃對谷歌龐大的在線廣告業務提起反壟斷訴訟。

司法部針對谷歌的案件聚焦其搜索服務,而德克薩斯州牽頭的調查則主要針對該公司龐大的廣告技術業務。

谷歌作為廣告經紀商的影響力很大程度上來自於對廣告技術公司的收購,尤其是2008年收購DoubleClick Inc.。批准這筆31億美元交易的監管機構警告稱,如果谷歌以反競爭的方式捆綁產品,他們將介入。一些發行商和廣告客戶稱,這種捆綁已經發生。

一位知情人士表示,監管機構可能最快在12月中旬提起該訴訟。

還有一個令情況有些複雜的插曲是,Paxton被他辦公室的前僱員指控違反道德規範,雖然指控與本案無關,但上述知情人士稱,調查因此放慢了步伐,不過並未脫離軌道。

Paxton已表示他沒有不當行為。

據這位知情人士透露,還有另一個由科羅拉多州牽頭的州檢察長聯盟正準備在未來幾周就谷歌搜索業務提起反壟斷訴訟。

該案將與美國司法部已經提起的那樁訴訟大體類似,但預計將通過解決Yelp Inc.等專業搜尋引擎平台的關切而產生更為深遠的影響。此類平台抱怨說,他們被谷歌以不公平的方式邊緣化。

如果州官員繼續起訴,那麼該案可能將在某個時刻與前述美國司法部提起的訴訟合併,因為聯邦法院通常會將處理同類問題的案件合併,以節約司法資源。

「對於聯邦和州反壟斷當局來說,這是一個歷史性的時刻,我們正努力保護我們的技術市場上的競爭和創新,」包括科羅拉多州的Phil Weiser在內的多名州檢察長最近在一份聲明中表示。「我們計劃在未來幾周內結束對谷歌的部分調查。如果決定起訴,我們會提出動議,將我們的案件與美國司法部的案件合併。」

谷歌已把美國司法部提起的訴訟描繪為漏洞百出,並已表示,人們使用谷歌是因為他們選擇使用,而不是因為被迫使用,也不是因為找不到其他的選擇。

除了上述州檢察長準備採取的行動外,美國司法部並未排除擴大對谷歌在線廣告業務的反壟斷訴訟。

Kovacic表示,這些大型科技公司還可能面臨的另一個潛在擔憂將是私人訴訟,這些訴訟將針對同樣類型的涉嫌不當行為尋求賠償。數宗此類訴訟已經在進行之中。

根據一份聯邦地區法庭的起訴文件,對谷歌提出的反壟斷訴訟已經超過10起,其中很多尋求集體訴訟資格。該文件的委託人是一位華盛頓特區的原告。

這些訴訟由應用軟件購買者和開發者提起,指控谷歌限制Android移動應用市場的競爭,使得該公司能不公平地收取更高的價格。一些在線廣告客戶也提起了訴訟。

谷歌對這些訴訟不予置評。谷歌此前已表示,Android用戶可以按照自己的喜好下載應用商店。谷歌還曾指出,在線廣告業參與者眾多且競爭激烈,價格也已經下降。

責任編輯: 李華   來源:華爾街日報 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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