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哈勃首次觀測到星系「漏氣」並走向死亡過程

D100星系十分獨特,它的“尾巴”延綿20萬光年之長,有兩個銀河系那麼長,同時很窄,只有7千光年寬。(NASA/ESA)

耶魯大學最新一份研究觀測到一個星系不斷“漏氣”、失去螺旋狀結構的過程。

幾十年前,天文學家就對星系的生命過程有這樣的理解:剛產生的星系充滿了氫氣和塵埃(誕生恆星的“養分”),年輕而有活力,不斷產生著新恆星,從遠處看,這樣星系的旋臂延綿盤旋。接着星系可能會越來越靠近其隸屬的星系團的中心地帶。星系團將不斷“吸走”這個星系用於誕生恆星的“養分”——氫氣,於是這個星系逐漸會失去旋臂,不再有產生新星的能力,最後走向死亡。

最新的這份研究利用哈勃望遠鏡提供的高質量圖片,首次以前所未有的清晰度看到了一個名為D100星系正在經歷這樣的過程。

D100星系位於科馬(Coma)星系團。現在觀測到的圖像是距今約3億年前發生在D100星系的景象。科馬星系團位於距離地球3.3億光年的地方。

研究者之一耶魯大學天文系的William Cramer說,觀測到的D100的情形,應該是典型的星系走向死亡的過程。科馬星系團中好幾個星系都在經歷這一過程,比如他們看到的另一個星系D99,幾乎已經完全失去了其螺旋狀結構了。研究者們推測,D99在5億~10億年前開始失去氫氣,因此他們推測,D99的“今天”就是D100未來的樣子。

研究者們還提到,D100十分獨特,它的“尾巴”延綿20萬光年之長,有兩個銀河系那麼長,但是很窄,只有7000光年寬。

該研究的另一位作者耶魯大學天文學家Jeffrey Kenney說:“D100由塵埃組成的尾巴結構清晰,邊界明確,這比較令人意外。多數在經歷這個階段的星系的結構看起來亂糟糟的。(D100)清晰和絲線般的結構說明,磁場對其塵埃尾巴的形狀起着重要作用。沒有磁場的作用,塵埃氣體構成的尾巴看起來更可能是‘一團’的樣子,而不會是絲線般結構。”

類似D100這樣的星系是由於附近大質量的星系群所施加的強大引力而落向其所屬的星系團的中心,從而在此墜落過程中不斷失去自身的氣體,最終走向死亡。幸運的是,我們所在的銀河系身處於宇宙中星係數量相對稀少的一個區域,因而免於類似於D100星系流失自身物質並走向死亡的命運。◇

阿波羅網責任編輯:夏雨荷 來源:大紀元 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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